The Hubble Space Telescope has caught the eerie, wispy tendrils of a dark interstellar cloud being destroyed by the passage of one of the brightest stars in the Pleiades star cluster. Like a flashlight beam shining off the wall of a cave, the star is reflecting light off the surface of pitch black clouds of cold gas laced with dust. These are called reflection nebulae.

En el cúmulo abierto de las Pléyades, más conocido como “las 7 hermanas”, “las 7 que brillan”, o “los 7 cabritos”, hay un gigantesco fantasma. Este tipo de patrones pueden ocurrir cuando una nube interestelar pasa muy cerca de una estrella.

La Nebulosa Merope de Barnard, también conocida como IC 349, es una nube de gas y polvo interestelar que viaja a través de las Pléyades a una velocidad de unos 40000 kilómetros por hora. Está pasando cerca de la estrella Merope, a 0.06 años luz de distancia de la nube, unas 3500 veces la distancia Tierra-Sol. La cercanía del pasaje interrumpe la nebulosa y genera este interesante efecto que se ve en la imagen.

Imagen tomada con el telescopio espacial Hubble.

La estrella está justo fuera del marco en la parte superior derecha. La luz de la estrella se refleja desde la superficie de la nube, que la ilumina para convertirse en lo que se llama nebulosa de reflexión. Los haces de luz en la esquina superior derecha de la estrella son un efecto producido por el telescopio, pero los de la esquina inferior izquierda a la superior derecha sí son reales. Pero ¿Cómo se forma el “fantasma”? Esa pregunta la responderemos mañana.

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