Un planeta abrazador hasta para las moléculas.

Agustin Ollarce

KELT-9B, el planeta más caliente encontrado hasta ahora, resulta abrasador hasta para la cohesión de las moléculas.

Se trata de un júpiter ultracaliente a 670 años luz de distancia, que alcanza 4.300 grados Celsius de temperatura. Ahora, un equipo de astrónomos que usa el telescopio espacial Spitzer de la NASA ha encontrado evidencia de que las moléculas de gas hidrógeno se desgarren en el lado del día de KELT-9b, sin poder volver a formarse hasta que sus átomos desunidos fluyan hacia el lado nocturno del planeta.


El exoplaneta KELT-9b orbita a la estrella anfitriona KELT-9

Aunque todavía es extremadamente caluroso, el ligero enfriamiento del lado nocturno es suficiente para permitir que las moléculas de gas hidrógeno se reforme, es decir, hasta que fluyan de regreso al lado del día, donde se rompen nuevamente.

“Este tipo de planeta tiene una temperatura tan extrema que está un poco separado de muchos otros exoplanetas”. […] “Hay algunos otros Júpiter calientes y Júpiter ultracalientes que no son tan calientes pero aún lo suficientemente cálidos como para que este efecto tenga lugar”.

Dijo Megan Mansfield, estudiante graduada de la Universidad de Chicago y autora principal de un nuevo artículo que revela estos hallazgos.

Los hallazgos, publicados en Astrophysical Journal Letters, muestran la creciente sofisticación de la tecnología y el análisis necesarios para explorar estos mundos muy distantes. La ciencia apenas comienza a observar las atmósferas de los exoplanetas, examinando las crisis moleculares de los más cálidos y brillantes.

KELT-9b permanecerá firmemente clasificado entre los mundos inhabitables. Los astrónomos se dieron cuenta de su entorno extremadamente hostil en 2017, cuando se detectó por primera vez utilizando el sistema Kilodegree Extremely Little Telescope (KELT), un esfuerzo combinado que involucra observaciones de dos telescopios robóticos, uno en el sur de Arizona y otro en Sudáfrica.


Impresión artística del exoplaneta KELT-9b en órbita alrededor de su estrella anfitriona, KELT-9. Creditos NASA/JPL-Caltech .

¿Como se realizo el descubrimiento?

En el estudio Astrophysical Journal Letters, el equipo científico usó el telescopio espacial Spitzer para analizar los perfiles de temperatura de este gigante infernal. Spitzer, que hace observaciones en luz infrarroja, puede medir variaciones sutiles en el calor. Repetidas durante muchas horas, estas observaciones le permiten a Spitzer capturar los cambios en la atmósfera a medida que el planeta se presenta en fases mientras orbita la estrella. Diferentes mitades del planeta aparecen a la vista mientras orbita alrededor de su estrella.

Eso permitió al equipo echar un vistazo a la diferencia entre el lado del día de KELT-9b y su “noche”. En este caso, el planeta orbita su estrella con tanta fuerza que un “año”, una vez alrededor de la estrella, dura solo día y media. Eso significa que el planeta está bloqueado por mareas, presentando una cara a su estrella todo el tiempo (ya que nuestra Luna presenta solo una cara a la Tierra). En el otro lado de KELT-9b, la noche dura para siempre.



Pero los gases y el calor fluyen de un lado a otro. Una gran pregunta para los investigadores que intentan comprender las atmósferas de exoplanetas es cómo se equilibran la radiación y el flujo.

Los modelos de computadora son herramientas importantes en tales investigaciones, que muestran cómo es probable que estas atmósferas se comporten a diferentes temperaturas. El mejor ajuste para los datos de KELT-9b fue un modelo que incluía moléculas de hidrógeno que se desgarraban y volvían a ensamblar, un proceso conocido como disociación y recombinación.

 “Si no se tiene en cuenta la disociación de hidrógeno, se obtienen vientos muy rápidos de [37 millas o] 60 kilómetros por segundo”. […] “Eso probablemente no sea probable”.

Dijo Megan Mansfield, estudiante graduada de la Universidad de Chicago y autora principal de un nuevo artículo que revela estos hallazgos.

KELT-9b resulta no tener grandes diferencias de temperatura entre sus lados diurnos y nocturnos, lo que sugiere un flujo de calor de uno a otro. Y el “punto caliente” en el lado del día, que se supone que está directamente debajo de la estrella de este planeta, se alejó de su posición esperada. Los científicos no saben por qué, otro misterio por resolver en este planeta extraño y cálido.

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