¿Podría la superficie de Fobos revelar secretos del pasado marciano?

Fobos es una de las dos lunas de Marte, (Deimos es la otra). Esta órbita íntimamente cerca del Planeta Rojo, unas 60 veces más cerca de lo que la Luna órbita la Tierra. El misterio es ¿de dónde vinieron Fobos y Deimos?


Una imagen de Phobos del 23 de marzo de 2008, tomada por la cámara del Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución en el Mars Reconnaissance. Orbiter de la NASA.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona


¿Son asteroides que fueron capturados por la gravedad marciana o satélites naturales de Marte que fueron engendrados por la misma nube que creó el planeta? También es posible que se formaran a partir de los escombros que arrojaron cuando Marte chocó con algo, similar a cómo se cree que se formó nuestra Luna después de que la Tierra chocó con un objeto rocoso.

La luna marciana Fobos orbita a través de una corriente de átomos cargados y moléculas que fluyen de la atmósfera del planeta rojo, según muestra una nueva investigación. Muchas de estas partículas cargadas, o iones, de oxígeno, carbono, nitrógeno y argón, han estado escapando de Marte durante miles de millones de años a medida que el planeta se deshacía de su atmósfera. Algunos iones, predicen los científicos, se han estrellado contra la superficie de Fobos y podrían conservarse en su capa superior.

Esto significa que si el suelo de Phobos se analizara en laboratorios en la Tierra, podría revelar información clave sobre la evolución de la atmósfera marciana, dicen los investigadores. Marte tuvo una vez una atmósfera lo suficientemente espesa como para soportar agua líquida en su superficie; hoy, es menos del 1% de la densidad de la Tierra.


“Sabíamos que Marte perdió su atmósfera en el espacio, y ahora sabemos que parte de ella terminó en Fobos”.

dijo Quentin Nénon , investigador del Laboratorio de Ciencias Espaciales de la Universidad de California en Berkeley y autor principal del estudio.

Para ayudar a resolver el debate, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) se está preparando para enviar la sonda Martian Moons Exploration (MMX) a Fobos en 2024 para recolectar las primeras muestras de su superficie y entregarlas a la Tierra. Pero esas muestras, señaló Nénon, podrían revelar mucho más que el origen de Fobos si MMX aterrizara en el lado cercano de la luna, o en el lado que siempre mira hacia Marte.

Fobos está bloqueada por mareas en Marte, como la luna de la Tierra está bloqueada en la Tierra, por lo que siempre muestra al planeta solo un lado. Como resultado, las rocas en el lado cercano de Fobos han estado bañadas durante milenios por átomos y moléculas marcianas. La investigación de Nénon muestra que la capa superior de la superficie del lado cercano de Fobos ha sido sometida a 20 a 100 veces más iones marcianos rebeldes que su lado lejano.


“Con una muestra del lado cercano”. […] “Pudimos ver un archivo de la atmósfera pasada de Marte en las capas poco profundas de grano, mientras que más profundo en el grano pudimos ver la composición primitiva de Fobos”.

dijo Nénon.

El equipo de Nénon analizó datos de la nave espacial Mars Atmosphere y Volatile EvolutioN , o MAVEN, de la NASA para llegar a esta conclusión. MAVEN ha estado recopilando datos de la órbita de Marte durante más de seis años para ayudar a los científicos a descubrir cómo Marte perdió su atmósfera y para proporcionar otros conocimientos científicos importantes sobre la evolución del clima del planeta. Dado que la nave espacial cruzó la órbita de Fobos unas cinco veces cada día terrestre mientras giraba alrededor de Marte durante su misión principal , Nénon y sus colegas pensaron que podrían usar las mediciones MAVEN para aprender algo sobre Fobos, especialmente porque es el objetivo de la próxima misión MMX.


Esta visualización muestra el cambio de órbita de la nave espacial MAVEN durante su misión principal a medida que avanzaba desde la órbita de entrada inicial, altamente elíptica, a una órbita algo menos elíptica y, finalmente, a la órbita científica.
Crédito: NASA’s Scientific Visualization Studio.

Se basaron en el Suprathermal and Thermal Ion Composition instrument (STATIC), para medir los iones marcianos en la órbita de Fobos. STATIC mide la energía cinética y la velocidad de las partículas entrantes. Esto permite a los científicos calcular su masa. Basado en las diferentes masas de iones medidas, STATIC determinó qué partículas provenían de Marte en lugar del Sol. El Sol también emite iones que destruyen la atmósfera, aunque predominantemente de masa mucho menor. Luego, los científicos estimaron cuántos iones podrían llegar a la superficie de Fobos y qué tan profundamente serían implantados (no más de varios cientos de nanómetros, que es aproximadamente 250 veces más superficial que el ancho de un cabello humano).


“Lo que ha hecho Quentin es tomar las investigaciones que hemos hecho en la Luna y en otras lunas del sistema solar y aplicar los mismos métodos a Fobos por primera vez”.

dijo Andrew Poppe , científico investigador asociado en el Laboratorio de Ciencias Espaciales y co -autor del artículo de Phobos.

“Entonces, cuando me encontre, hace varios años, sin servicio de Internet en el laboratorio, me vi obligado a hablar con mis colegas mientras tomaba un café porque no teníamos nada mejor que hacer”. […] “Les pregunte si Fobos podría estar sujeto a iones marcianos como la luna de la Tierra a menudo está sujeta a partículas provenientes de la Tierra”. […] “¿Ven alguna evidencia de esto?”

dijo Poppe.

Nadie había investigado esto, así que Poppe hizo un modelo por computadora que indicó que estaba en algo . Cuando Nénon se unió al Laboratorio de Ciencias Espaciales en 2019, se ofreció a analizar minuciosamente los datos de MAVEN para averiguar si el modelo de Poppe era correcto.

El articulo fue publicado en la revista Nature Geoscience.

Fuente.

Agustin Ollarce

31 años. Técnico Superior en Gestión Ambiental. Comunicador Científico. Aficionado a la Fotografía Nocturna.

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