La sonda solar Parker de la NASA capturó impresionantes vistas de Venus durante su sobrevuelo cercano del planeta en julio de 2020.


La sonda solar Parker de la NASA tuvo una vista de cerca de Venus cuando sobrevoló el planeta en julio de 2020.
Crédito: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Laboratory / Guillermo Stenborg y Brendan Gallagher


Aunque el foco de Parker Solar Probe es el Sol, Venus juega un papel crítico en la misión: la nave espacial azota a Venus un total de siete veces en el transcurso de su misión de siete años, usando la gravedad del planeta para doblar la órbita de la nave espacial. Estas ayudas de gravedad de Venus permiten que Parker Solar Probe vuele cada vez más cerca del Sol en su misión de estudiar la dinámica del viento solar cerca de su fuente.

Pero, junto con la dinámica orbital, estos pases también pueden producir vistas únicas e incluso inesperadas del sistema solar interior. Durante la tercera asistencia gravitacional de Venus de la misión el 11 de julio de 2020, el generador de imágenes de campo amplio para Parker Solar Probe, o WISPR, capturó una imagen sorprendente del lado nocturno del planeta desde una distancia aproximada de 12.000 km. 

WISPR está diseñado para tomar imágenes de la corona solar y la heliosfera interior en luz visible, así como imágenes del viento solar y sus estructuras a medida que se acercan y vuelan por la nave espacial. En Venus, la cámara detectó un borde brillante alrededor del borde del planeta que puede ser un resplandor nocturno: luz emitida por átomos de oxígeno en lo alto de la atmósfera que se recombinan en moléculas en el lado nocturno. La característica oscura prominente en el centro de la imagen es Afrodita Terra, la región montañosa más grande de la superficie de Venus. La característica parece oscura debido a su temperatura más baja, unos 30º C más fría que su entorno.

Ese aspecto de la imagen tomó al equipo por sorpresa, dijo Angelos Vourlidas, el científico del proyecto WISPR del Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, quien coordinó una campaña de imágenes WISPR con la misión japonesa Akatsuki, que orbita Venus. 


Algunas de las características vistas por los científicos están etiquetadas en esta imagen anotada. La mancha oscura que aparece en la parte inferior de Venus es un artefacto del instrumento WISPR. 
Crédito: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Laboratory / Guillermo Stenborg y Brendan Gallagher

“WISPR capturó efectivamente la emisión térmica de la superficie de Venus”. […] “Es muy similar a las imágenes adquiridas por la nave espacial Akatsuki en longitudes de onda del infrarrojo cercano”.

Dijo Brian Wood, astrofísico y miembro del equipo de WISPR del Laboratorio de Investigación Naval de Estados Unidos en Washington, DC.

Esta sorprendente observación envió al equipo de WISPR de regreso al laboratorio para medir la sensibilidad del instrumento a la luz infrarroja. Si WISPR realmente puede captar longitudes de onda de luz del infrarrojo cercano, la capacidad imprevista proporcionaría nuevas oportunidades para estudiar el polvo alrededor del Sol y en el sistema solar interior. Si no puede captar longitudes de onda infrarrojas adicionales, entonces estas imágenes, que muestran firmas de características en la superficie de Venus, pueden haber revelado una “ventana” previamente desconocida a través de la atmósfera de Venus.


“WISPR está diseñado y probado para observaciones de luz visible. Esperábamos ver nubes, pero la cámara miró directamente a la superficie “. […] “De cualquier manera nos esperan algunas oportunidades científicas interesantes”.

dijo Angelos Vourlidas, el científico del proyecto WISPR del Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

“Estamos muy ansiosos por estas nuevas imágenes”. […] “Si WISPR puede sentir la La emisión térmica de la superficie de Venus y el resplandor nocturno, muy probablemente del oxígeno, en la extremidad del planeta, pueden hacer valiosas contribuciones a los estudios de la superficie de Venus ”.

dijo Javier Peralta, científico planetario del equipo de Akatsuki, quien sugirió por primera vez una campaña de Parker Solar Probe con Akatsuki, que ha estado en órbita alrededor de Venus desde 2015.

Para obtener más información sobre las imágenes de julio de 2020, el equipo de WISPR planeó un conjunto de observaciones similares del lado nocturno de Venus durante el último sobrevuelo de Venus de Parker Solar Probe el 20 de febrero de 2021. Los científicos del equipo de la misión esperan recibir y procesar esos datos para su análisis por parte de final de abril.

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